Short Anlysis Think of Hayek

ENSAYO
LA COMPETENCIA
COMO PROCESO DE DESCUBRIMIENTO
*
Friedrich A. von Hayek
**
Este es uno de los ensayos clásicos de Friedrich A. von Hayek.
Quizás el que mayor influencia haya tenido en el pensamiento poste-
rior. Su idea central consiste en que el conocimiento necesario para el
desarrollo económico no es algo que esté dado de antemano, sino que
sólo se descubre en el marco de la libre concurrencia. El mercado es,
entonces, un mecanismo de extracción y transmisión de la informa-
F
RIEDRICH A. VON HAYEK. Destacado representante de la Escuela Austríaca
de Economía y Premio Nobel de Economía (1974). En su extensa y fructífera
trayectoria intelectual fue Director del Instituto Austríaco de Investigación Econó-
mica y profesor del London School of Economics, así como de las universidades de
Chicago y Friburgo, entre muchas otras instituciones. Mentor y primer presidente de
la Sociedad Mont Pelerin, fundada en 1948, fue miembro de la Academia Británica,
Director de la revista Economica y Presidente Honorario del Centro de Estudios
Públicos hasta su fallecimiento, el 23 de marzo de 1992.
De su vasta e influyente obra cabe mencionar: Teoría monetaria y ciclos
económicos (1933), Ganancias, tasas de interés e inversión (1939), Teoría del
capital (1941), Camino de servidumbre (1946), La constitución de la libertad (1960),
Derecho, legislación y libertad (1973, 1976 y 1979), La fatal arrogancia: Los
errores del socialismo (su última obra), coedición para Chile de Unión Editorial y
Centro de Estudios Públicos. Estudios Públicos ha traducido al castellano y publica-
do varios de sus ensayos más importantes. El listado de éstos aparece en el “Indice
por materias y autores de Estudios Públicos (Nº 1-50)”, que se incluye en esta
edición.
*
Esta conferencia, sin la segunda sección incluida en esta versión, fue pro-
nunciada originalmente en una reunión de la Philadelphia Society, en Chicago, el 29
de marzo de 1968; luego fue repetida, en alemán, el 5 de julio de 1968, sin la
ción, no substituible por la planificación, puesto que sin él, simple-
mente, dejaría de estar disponible.
Estudios Públicos reproduce este ensayo como un homenaje póstumo
a Friedrich A. von Hayek.
I
s difícil defender a los economistas del cargo de haber discu-
tido la competencia, por cerca de 40 o 50 años, basándose en conjeturas que
si reflejaran la verdad del mundo real harían que la competencia fuera algo
sin interés e inútil. Si alguien conociera efectivamente todo lo concerniente
a aquello que la teoría económica llama datos, la competencia sería, en
realidad, un método inútil para asegurar un ajuste a estos hechos. No es
sorprendente, por tanto, que algunos se hayan visto inducidos a concluir
que podemos prescindir totalmente del mercado, o que los resultados de éste
sólo deberían usarse como un primer paso para garantizar una producción
de bienes y servicios que podamos manejar, corregir o redistribuir del modo
que queramos. Otros, cuya idea de la competencia pareciera derivar única-
mente de los textos modernos, han concluido, naturalmente, que ésta no
existe.
Contra esto es útil recordar que dondequiera que se pueda justificar
racionalmente el uso de la competencia, ello será sólo sobre la base de que
no conocemos anticipadamente los hechos que determinan las acciones de
los competidores. Ya sea en los deportes como en los exámenes, y no menos
en la adjudicación de contratos gubernamentales o de premios a la poesía,
sería obviamente inútil organizar competencias si supiéramos de antemano
quién será el ganador. Como se indica en el título de la conferencia, propon-
go que la competencia sea considerada como un procedimiento para descu-
brir hechos que, de no recurrir a ella, serían desconocidos para todos o, por
lo menos, no serían utilizados.
1
E
presente sección final, ante el Institut für Weltwirtschaft de la Universidad de Kiel.
Primeramente se publicó la versión en alemán, en “Kieler Vorträge”, N. S. 56, Kiel,
1968, y luego en los ensayos completos del autor, bajo el título de Freiburger
Studien ( Tübingen, 1969). La versión en inglés, con la segunda sección incluida, se
publicó en New Studies in Philosophy, Politics, Economics and the History of Ideas
(Londres: Routledge & Kegan Paul, Ltd., 1978).
La presente versión en castellano fue traducida del inglés por el Centro de
Estudios Públicos y cuenta con la debida autorización.
1
Con posterioridad a este escrito, he reparado en el artículo de Leopold von
Wiese, “Die Konkurrenz, vorwiegend in soziologish-systematischer Betrachtung”,
Verhandlungen des 6. Deutschen Soziologentages, 1929, en el que se describe la
naturaleza “experimental” de la competencia (p. 27).
Esto puede parecer tan obvio e irredargüible a primera vista como
para que no merezca ninguna atención. No obstante, de la formulación
explícita del aparente axioma anterior se siguen de inmediato algunas inte-
resantes consecuencias, las que no son tan obvias. Una de ellas es que la
competencia es valiosa sólo porque, y en tanto, sus resultados son imprevi-
sibles y diferentes, en general, de aquellos que alguien pudiera haber perse-
guido deliberadamente. Y, aún más, que los efectos generalmente provecho-
sos de la competencia deben incluir el desilusionar o derrotar algunas ex-
pectativas o intenciones particulares.
En estrecha conexión con esto hay una interesante consecuencia
metodológica, la que es de gran utilidad para explicar el descrédito en que
ha caído el enfoque microeconómico de la teoría. A pesar de que esta teoría,
a mi juicio, pareciera ser la única capaz de explicar el papel de la competen-
cia, ya no es comprendida ni siquiera por algunos supuestos economistas.
Por consiguiente, vale la pena decir inicialmente algunas palabras acerca de
la peculiaridad metodológica de la teoría de la competencia, cualquiera ésta
sea, puesto que ella ha hecho que sus conclusiones resulten sospechosas
para muchos de los que aplican habitualmente una prueba sobresimplificada
para decidir qué es lo que están dispuestos a aceptar como algo científico.
La consecuencia necesaria de la razón por la que utilizamos la competencia
es que en aquellos casos en que es relevante nunca puede demostrarse la
validez empírica de la teoría. Podemos someterla a pruebas en modelos
conceptuales y podríamos examinarla en situaciones reales, creadas
artificialmente, donde los hechos que deberían ser descubiertos por la com-
petencia son ya conocidos por el observador. Pero en tales casos ello no
tiene ningún valor práctico, de modo que llevar a cabo el experimento no
justificaría su costo. Si no podemos conocer los hechos que esperamos
descubrir por medio de la competencia, nunca podremos comprobar cuán
efectiva ha sido ésta para descubrir aquellos hechos que podrían revelarse.
Lo único que podemos descubrir es que, en general, las sociedades que se
atienen a la competencia para lograr este propósito han alcanzado sus obje-
tivos más exitosamente que las otras. Esta es una conclusión que la historia
de la civilización parece haber confirmado fehacientemente.
La peculiaridad de la competencia —lo que tiene en común con el
método científico— es que su desempeño no puede ser sometido a pruebas
en los casos particulares en que es significativa, sino que se demuestra sólo
por el hecho de que en comparación con otras disposiciones alternativas
será el mercado el que prevalecerá. Las ventajas de los procedimientos
científicos aceptados nunca pueden ser probadas científicamente; única-
mente la experiencia común puede demostrar que, en general, dichos proce-
dimientos son más aptos para suministrar los bienes que los enfoques alter-
nativos.
2
La diferencia entre la competencia económica y los exitosos procedi-
mientos de la ciencia consiste en que la primera es un método para descubrir
hechos particulares que son relevantes para alcanzar objetivos específicos
temporales, en tanto que la ciencia aspira al descubrimiento de lo que se
denomina a veces “hechos generales”, que son regularidades de los aconte-
cimientos. La ciencia se ocupa de hechos particulares únicos, sólo hasta el
punto en que éstos ayudan a confirmar o refutar teorías. Dado que ellos se
refieren a rasgos permanentes y generales del mundo, los descubrimientos
de la ciencia disponen de mucho tiempo para probar su valor. En contraste,
los beneficios de los hechos particulares, cuya utilidad se descubre mediante
la competencia en el mercado, son en gran medida transitorios. En lo que
concierne a la teoría del método científico, sería tan fácil desacreditarla,
basándose en que ésta no lleva a predicciones comprobables respecto a lo
que puede descubrir la ciencia, como lo sería desacreditar la teoría del
mercado sobre la base de que no logra predecir los resultados particulares
que éste alcanzará. Dada la naturaleza del caso, la teoría de la competencia
no puede hacerlo en ninguna situación en que fuera razonable utilizarla.
Como veremos, su capacidad de predecir está necesariamente limitada a
vaticinar el tipo de patrón o el carácter abstracto del orden que se forma,
pero no se extiende a la predicción de hechos particulares.
3
II
Habiéndome despojado de esta enojosa preocupación, volveré al
tema central de esta conferencia, señalando que la teoría económica parece
cerrarse a veces, desde un principio, el camino hacia una evaluación del
carácter del proceso de la competencia, ya que parte de la suposición de una
oferta “dada” de los bienes escasos. Pero, cuáles son éstos o qué cosas
constituyen mercaderías y cuán escasas o valiosas son éstas es lo que la
competencia, precisamente, debe descubrir. Unicamente los resultados
2
Véanse los interesantes artículos de Michael Polanyi en The Logic of
Liberty (Londres: 1951), donde muestra que el análisis del método científico lo
llevó al estudio de la competencia en los asuntos económicos; y véase también The
Logic of Scientific Discovery (Londres: 1959).
3
Sobre la naturaleza de las “predicciones de patrones” véase mi ensayo
“The theory of complex phenomena”, en Studies in Philosophy, Politics and
Economics (Londres y Chicago: 1967).
provisorios, que resultan del proceso del mercado en cada etapa, indican a
los individuos lo que deben buscar. La utilización del conocimiento, am-
pliamente disperso en una sociedad que tenga una distribución extensiva del
trabajo, no puede descansar en el hecho de que los individuos conozcan
todos los usos particulares a los cuales pueden aplicarse las cosas que les
son familiares dentro de su propio medio ambiente individual. Los precios
dirigen su atención a aquello que vale la pena descubrir respecto de lo que el
mercado ofrece en materia de ciertos bienes y servicios. Esto significa que
las combinaciones de conocimientos y habilidades individuales —en alguna
medida, siempre únicas—, que el mercado permite usar, no constituyen, ni
siquiera en una mera primera instancia, un conocimiento de los hechos que
los individuos puedan registrar y comunicar, si alguna autoridad así lo
solicitase. El conocimiento al cual me refiero consiste más bien en una
capacidad para descubrir las circunstancias especiales, lo que sólo será
efectivo si los poseedores de este conocimiento son informados por el
mercado acerca de qué clase de bienes o servicios son requeridos y cuál es
la urgencia de esta necesidad.
4
Esto debe bastar para indicar a cuál tipo de conocimiento me refiero
cuando llamo a la competencia “un método de descubrimiento”. Habría
mucho que agregar para revestir con carne concreta los huesos desnudos de
esta afirmación, y, de este modo, poder demostrar toda su importancia
práctica. Pero debo contentarme con indicar brevemente, en esta forma, lo
absurdo que es el procedimiento usual de iniciar el análisis con una situa-
ción en que todos los hechos son supuestamente conocidos. Esta es una
situación que la teoría económica, curiosamente, denomina “la competencia
perfecta”. Esta no deja lugar, en parte alguna, a la actividad llamada compe-
tencia, la que se supone que ya ha ejecutado su tarea. Sin embargo, debo
apresurarme para examinar una cuestión en la que existe aún mayor confu-
sión, a saber, el significado del argumento de que el mercado ajusta espon-
táneamente las actividades a los hechos que descubre, o la cuestión de la
finalidad con que el mercado utiliza esta información.
La confusión que aquí predomina se debe principalmente a la mane-
ra errónea de considerar el orden que produce el mercado como una “econo-
mía”, en el estricto sentido de la palabra, y al hecho de juzgar los resultados
del proceso del mercado con criterios que son apropiados solamente para
4
Véase Samuel Johnson en J. Boswell (ed.) Life of Samuel Johnson, revi-
sión de L. F. Powel de la edición de G. B. Hill, Oxford 1934, vol II, p. 365 (18 de
abril 1775): “Hay dos tipos de conocimiento. Conocemos un tema por nosotros
mismos, o bien sabemos dónde podemos encontrar información acerca de él”.
una específica comunidad organizada, al servicio de una jerarquía determi-
nada de fines. Pero tal jerarquía de fines no es relevante para la compleja
estructura compuesta por innumerables disposiciones económicas indivi-
duales. A esta última, desafortunadamente, también la describimos con la
misma palabra: “economía”, pese a que es fundamentalmente diferente y
debe ser juzgada, entonces, por patrones distintos. Una economía, en estric-
to sentido, es una organización u ordenamiento en el que alguien adjudica
deliberadamente recursos a un orden unitario de fines. El orden espontáneo
producido por el mercado no es de esta especie, y en muchos aspectos
importantes no se comporta como una economía propiamente tal. En parti-
cular, el orden espontáneo es diferente porque no garantiza que aquellas
necesidades que la opinión general considera más importantes serán siem-
pre satisfechas, antes que las escaseces menos trascendentes. Esta es la
razón principal por la cual la gente objeta este orden. En efecto, el socialis-
mo no es otra cosa que un requerimiento para que el orden del mercado (o
“catalaxia”, como prefiero llamarlo, para evitar toda confusión con una
economía propiamente dicha)
5
se transforme en una economía en su sentido
estricto, en la que una escala común de prioridades determine cuáles de las
diversas necesidades deben ser satisfechas y cuáles no.
El problema que presenta este objetivo socialista es doble. Así como
ocurre en toda organización deliberada, sólo el conocimiento del organiza-
dor puede participar en el diseño de la economía propiamente tal, y todos
los miembros de dicha economía —concebida como una organización in-
tencional— deben guiarse en sus acciones por la jerarquía unitaria de los
fines que ésta sirve. Por otro lado, las ventajas del orden espontáneo del
mercado, o de la “catalaxia” son, respectivamente, dos: 1) el conocimiento
que se usa en el mercado es aquel que poseen todos sus miembros, y 2) los
fines que sirve son los objetivos propios de aquellos individuos, en toda su
variedad y desacuerdo.
De esta realidad surgen ciertas dificultades intelectuales que inquie-
tan no solamente a los socialistas sino también a la totalidad de los econo-
mistas que quieren cuantificar los logros del orden del mercado, ya que si
éste no está al servicio de un orden determinado de fines, y si, en realidad, al
igual que todo orden formado espontáneamente no puede estimarse legíti-
mamente que tenga fines particulares, tampoco es posible, por tanto, expre-
sar el valor de sus resultados como una suma de sus productos individuales
5
Para una discusión más extensa, véase mi Law, Legislation and Liberty,
vol II, The Mirage of Social Justice (Londres y Chicago: 1976), pp. 107-120.
determinados. ¿Qué entendemos, entonces, cuando afirmamos que el orden
del mercado produce, en cierto sentido, lo máximo o lo óptimo?
A pesar de que no puede decirse que la existencia de un orden
espontáneo, no creado para un fin particular, tenga propiamente una finali-
dad, dicho orden puede, sin embargo, conducir en gran medida al logro de
muchos fines particulares diferentes, los que no son conocidos, en su con-
junto, por ninguna persona singular ni por grupos relativamente pequeños
de individuos. En efecto, la acción racional sólo es posible en un mundo
totalmente ordenado. Por consiguiente, es lógico intentar crear las condicio-
nes bajo las cuales será sumamente probable que un individuo, tomado el
azar, alcance sus fines en forma tan efectiva como le sea posible, aun
cuando no pueda predecirse cuáles serán los objetivos particulares favoreci-
dos y cuáles no.
Como hemos visto, los resultados de un método de descubrimiento
son, por naturaleza, imprevisibles, y lo único que podemos esperar de la
adopción de un método efectivo de descubrimiento es mejorar las oportuni-
dades de los individuos que no conocemos. El único objetivo común que
podemos perseguir al elegir esta técnica de ordenamiento de los asuntos
sociales es la clase general de patrón o el carácter abstracto del orden que se
formará.
III
Los economistas suelen referirse al orden que produce la competen-
cia como un equilibrio; un término poco feliz, ya que tal equilibrio presupo-
ne que los hechos ya han sido descubiertos, y que ha cesado, por tanto, la
competencia. El concepto de “orden”, que prefiero al de equilibrio —por lo
menos para la discusión de los problemas de la política económica—, tiene
la ventaja de que podemos hablar significativamente de un orden que hasta
cierto punto es abordable, en diversos grados, y que puede ser conservado a
través de un proceso de cambios. Si bien el equilibrio económico no existe,
hay cierta justificación para afirmar que la clase de orden, del cual nuestra
teoría describe un tipo ideal, llega a ser alcanzado en alto grado.
Este orden se manifiesta, en primer lugar, en la circunstancia de que
las expectativas en torno a las transacciones que logren efectuarse con otros
miembros de la sociedad —sobre las cuales se basan los planes de los
diversos asuntos económicos— pueden ser satisfechas en su mayor parte.
Este ajuste mutuo de los planes individuales es originado por aquello que
—desde que las ciencias físicas comenzaron también a preocuparse de los
órdenes espontáneos o sistemas auto-organizativos— hemos aprendido a
llamar “retroalimentación negativa”. En efecto, como lo reconocen inteli-
gentes biólogos: “[M]ucho antes que Claude Bernard, Clark Maxwell, Walter
B. Cannon o Norbert Wiener hubieran desarrollado la cibernética, Adam
Smith, en La Riqueza de las naciones, usó esta idea en forma igualmente
clara. La ‘mano invisible’ que regula los precios hasta el último detalle es
manifiestamente contenida en esta idea. En un mercado libre, dice Smith,
los precios se regulan por la retroalimentación negativa”.
6
Veremos que es de crucial importancia para la comprensión del
funcionamiento del mercado el hecho de que un alto grado de coincidencias
de expectativas tenga por causa la desilusión sistemática de algún tipo de
expectativas. Pero lo que logra el mercado no es sólo un ajuste mutuo de los
planes individuales; también garantiza que todo lo que se produce lo será
por la gente que puede hacerlo a menos precio (o por lo menos igualmente
barato) que otros que no lo producen (y que no pueden dedicar su energía a
elaborar algo que sea comparativamente más barato), y que todo producto
será vendido a un precio inferior a aquel que pudiera suministrar otra
persona que, de hecho, no lo produce. Esto, por supuesto, no excluye la
posibilidad de que algunos obtengan ganancias considerables sobre sus
costos si éstos son muy inferiores a aquellos del productor potencial más
eficiente. Pero ello significa que, de la combinación de mercaderías que de
hecho se producen, conseguiremos producir la cantidad que nos lo permita
algún método conocido. Por supuesto que no será tanto como lo que pudié-
ramos producir si el conocimiento que alguien tuviera o pudiera adquirir
fuese dirigido por una entidad y puesto en un computador (el costo de
descubrirlo, sin embargo, sería considerable). Pero no somos ecuánimes con
los logros del mercado si lo juzgamos desde lo alto, comparándolo con un
patrón ideal que no podemos conocer de manera alguna. Si juzgamos al
mercado, como debería ser, desde abajo, entonces deberíamos contrastarlo
con lo que podríamos alcanzar por cualquier otro método, especialmente en
relación a lo que podría ser producido si se le impidiese hacerlo a la
competencia, es decir, si sólo aquellos a quienes alguna autoridad hubiera
dado el derecho de producir o vender algunas cosas particulares estuvieran
autorizados para hacerlo. Sólo debemos tener presente cuán difícil es, den-
tro de un sistema competitivo, descubrir formas de abastecer a los consumi-
dores con bienes de mejor calidad o más baratos que los que ya obtienen.
Dondequiera que detectemos la existencia de esas oportunidades no apro-
vechadas, descubriremos por lo general que ellas no se han desarrollado, no
son utilizadas, porque su uso es impedido ya sea por el poder de la autoridad
6
G. Hardin, Nature and Man’s Fate [1951] (Mentor ed. 1961), p. 54.
(incluso por la imposición de privilegios de patentes) o por algún mal uso
personal del poder que la ley debería prohibir.
Al respecto, no debe olvidarse que el mercado sólo ocasiona una
aproximación hacia algún punto de esa superficie multidimensional, en
virtud de lo cual la teoría económica pura representa el horizonte de todas
las posibilidades hacia las cuales puede intentarse llevar la producción de
cualquier combinación proporcional de mercancías y servicios. El mercado
deja, en gran medida, la combinación particular de bienes y su distribución
entre los individuos a circunstancias imprevisibles y, en este sentido, a la
casualidad. Esto es, según lo había comprendido ya Adam Smith,
7
como si
hubiéramos aceptado participar en un juego, parcialmente de habilidad y
también, en parte, de suerte. Este juego competitivo, al precio de dejar a la
casualidad, en alguna medida, la cuota de cada individuo, garantiza que el
equivalente real de lo que resultará ser su cuota será tan grande como
sepamos hacerlo. El juego no es, como se dice hoy, uno de suma-cero, sino
uno a través del cual, si se juega conforme a las reglas, se amplía el pozo
compartible, dejando las cuotas individuales en el pozo, en gran medida, a
la suerte. Una mente que comprenda todos estos hechos podría seleccionar
de la superficie el punto que deseara y distribuir este producto del modo que
estimase más adecuado. Pero el único punto presente (o tolerablemente
cercano) en el horizonte de las posibilidades que podemos alcanzar es aquel
al cual llegaremos si dejamos su determinación al mercado. El así llamado
“máximo” que alcanzamos en forma natural no puede ser definido como
una suma de cosas singulares, sino sólo en función de la oportunidad que
ofrece a gente desconocida de obtener el más amplio y efectivo equivalente
posible para sus cuotas relativas, las que serán determinadas en parte por la
casualidad. Puesto que sus resultados no pueden simplemente evaluarse en
términos de una escala única de valores, como es el caso en una economía
propiamente tal, resulta muy engañoso intentar evaluar los resultados de la
“catalaxia” como si ésta fuera una economía.
IV
La interpretación errónea del orden del mercado, como una econo-
mía que puede y debe satisfacer necesidades diversas en un cierto orden de
prioridad, aparece especialmente en los esfuerzos de las políticas destinadas
7
Adam Smith, The Theory of Moral Sentiments (Londres: 1759), parte VI,
cap. 2, penúltimo párrafo, y parte VII, sección II, cap. 1.
a corregir los precios e ingresos, en función de lo que se denomina “justicia
social”. Cualquiera sea el significado que los filósofos sociales hayan atri-
buido a este concepto, en la práctica de la política económica éste ha
implicado siempre la protección de ciertos grupos, para evitar que éstos
desciendan necesariamente de la posición material absoluta o relativa que
han disfrutado durante cierto tiempo. No obstante, éste no es un principio
sobre cuya base se puede actuar en forma general, sin destruir con ello los
fundamentos del orden del mercado. No sólo el incremento continuo, sino
que en ciertas circunstancias aun la mera mantención del nivel existente de
ingresos, depende de la adaptación a ciertos cambios imprevisibles. Esto
implica necesariamente que la cuota relativa y, quizás también la absoluta,
de algunos deberá reducirse, aunque éstos no sean responsables en manera
alguna de su reducción.
El punto que siempre debe tenerse presente es que todo ajuste econó-
mico se hace necesario a raíz de cambios imprevisibles; y que la razón, en
rigor, para emplear el mecanismo de precios es la de señalar a los individuos
que lo que están haciendo o pudieran hacer ha llegado a ser menos o más
requerido, por motivos de los que ellos no son responsables. La adaptación
de todo el orden de actividades a las nuevas circunstancias descansa en la
remuneración (remuneration) que deriva del cambio en estas diversas acti-
vidades, independientemente de los méritos o faltas de aquellos que han
sido afectados.
El término “incentivos” es usado frecuentemente, en este contexto,
con connotaciones en cierto modo engañosas, como si el problema principal
fuera inducir a la gente a esforzarse suficientemente. Sin embargo, la indi-
cación más importante que ofrecen los precios no consiste tanto en cómo se
debe actuar, sino en qué es lo que se debe hacer. En un mundo que cambia
continuamente, incluso la mera mantención de un nivel determinado de
riqueza requiere de incesantes modificaciones en la dirección de los esfuer-
zos de algunas personas, las que sólo tendrán lugar si se aumentan las
remuneraciones de ciertas actividades y disminuyen las de otras. Con estos
ajustes, que en condiciones relativamente estables sólo son necesarios para
mantener la corriente de ingresos, no hay ningún “excedente” (surplus)
disponible que pueda ser usado para compensar a aquellos contra los cuales
se revierten los precios. Sólo en un sistema que crezca rápidamente pode-
mos esperar que se eviten descensos absolutos en las posiciones de ciertos
grupos.
Al respecto, los economistas modernos frecuentemente pasan por
alto el hecho de que aun la relativa estabilidad que muestran algunos de los
conjuntos que la macroeconomía considera como datos, es en sí el resultado
de un proceso microeconómico del que los cambios en los precios relativos
son una parte esencial. Es sólo en virtud del mecanismo del mercado que las
personas se sienten motivadas para entrar a éste y llenar la brecha provoca-
da por el fracaso de algunos en satisfacer las expectativas de sus asociados.
En efecto, todas aquellas curvas agregadas de demanda y oferta, con las
cuales nos gusta operar, no constituyen en realidad hechos objetivamente
determinados, sino resultados del proceso de competencia que continúa
ininterrumpidamente. Tampoco cabe esperar que, a través de la información
estadística, podamos llegar a saber cuáles son los cambios necesarios en los
precios o ingresos para que se originen ajustes en los cambios inevitables.
El punto principal es, sin embargo, que en una sociedad democrática
es totalmente imposible crear por mandato cambios que no son considera-
dos justos, y cuya necesidad nunca podrá ser claramente demostrada. La
regulación premeditada en dicho sistema político siempre tenderá a asegu-
rar aquellos precios que parecen ser justos. Esto significa, en la práctica, la
conservación de la estructura tradicional de ingresos y precios. Un sistema
económico en que cada uno obtiene lo que otros piensan que merecen será
un sistema altamente ineficiente; aparte de ser también intolerablemente
opresivo. Toda “política de ingresos”, por consiguiente, se inclina más a
prevenir que a facilitar aquellos cambios en las estructuras de precios e
ingresos que son necesarios para adaptar el sistema a circunstancias nuevas.
Una de las paradojas del mundo actual es que los países comunistas
están probablemente más libres de la pesadilla de la “justicia social” y, a la
vez, más dispuestos que los países capitalistas a dejar recaer el peso en
aquellos para quienes el desarrolllo ha sido desfavorable. Para ciertos paí-
ses occidentales, al menos, la situación no parece tener remedio, precisa-
mente, porque la ideología que domina su políticas hace imposibles los
cambios que son necesarios para que la condición de la clase trabajadora
se eleve lo suficientemente rápido como para provocar la desaparición de
esta ideología.
V
Si en los sistemas económicos altamente desarrollados la competen-
cia es importante como proceso de sondeo, en el que los exploradores
buscan oportunidades no aprovechadas, las que al ser descubiertas pueden
ser utilizadas también por otras personas, lo es aún más en los países
subdesarrollados. Mi atención se ha volcado principalmente, en forma deli-
berada, a los problemas de la preservación de un orden que sea capaz de
proveer con eficacia las condiciones que se precisan para conocer la mayo-
ría de los recursos y las técnicas, y donde las adaptaciones constantes de las
actividades se hacen necesarias sólo a través de cambios menores inevita-
bles, los que posibilitan la mantención de un nivel determinado de ingresos.
No consideraré aquí el papel indudable que juega la competencia en el
avance del conocimiento tecnológico. Pero sí quiero señalar que éste es
cuanto más importante donde no ha habido antes una competencia activa, y
donde la tarea principal consiste en descubrir las posibilidades aún descono-
cidas de la sociedad. La creencia de que podemos prever y controlar la
estructura de la sociedad que emergerá en los países altamente desarrolla-
dos, en virtud del desarrollo tecnológico, tal vez no sea del todo absurda,
aunque es en gran medida errónea. Pero es simplemente irreal creer que
podemos determinar anticipadamente la estructura social de un país cuyo
problema principal es todavía descubrir cuáles son los recursos materiales y
humanos disponibles, o que seamos capaces de predecir las consecuencias
particulares de cualquiera medida que podamos tomar respecto a tal país.
Aparte del hecho de que en esas sociedades existe tanto más por
descubrirse, hay además otra razón por la cual la mayor libertad de compe-
tencia parece ser más importante en tales países que en otros más avanza-
dos. Esta es, que los cambios requeridos en los hábitos y costumbres ten-
drán lugar sólo si algunos pocos, que desean y son capaces de experimentar
con métodos nuevos, consiguen que la mayoría se vea, por necesidad,
obligada a seguirlos, y si son capaces, al mismo tiempo, de mostrarle a esa
mayoría el camino a seguir. El necesario proceso de descubrimiento se
impedido u obstaculizado si la mayoría logra mantener a la minoría sujeta a
los hábitos tradicionales. Una de las razones principales de la aversión a la
competencia es, evidentemente, el que ésta no sólo muestra cómo pueden
hacerse las cosas en forma más efectiva, sino que enfrenta a aquellos que
dependen del mercado para sus ingresos con la sola alternativa de imitar a
los más exitosos o perder parte de sus ingresos. La competencia produce, de
esta manera, una especie de coacción impersonal que obliga a numerosos
individuos a ajustar su estilo de vida de un modo que ningún precepto o
mandato lograría hacerlo. La dirección centralizada, al servicio de la así
llamada “justicia social”, talvez sea un lujo que sólo pueden permitirse las
naciones ricas, por un período largo quizás, sin que se perjudiquen mayor-
mente sus ingresos. Pero éste no es ciertamente un método mediante el cual
los países pobres puedan acelerar su adaptación a las circunstancias rápida-
mente cambiantes, de lo cual depende su crecimiento.
Talvez merezca aquí mencionarse que las posibilidades de creci-
miento tenderán a ser mayores cuanto más extensas sean las posibilidades
aún no utilizadas de un país. Aunque esto parezca extraño a primera vista,
una alta tasa de crecimiento es, con frecuencia, prueba de que las oportuni-
dades han sido descuidadas en el pasado. En esta forma, una alta tasa de
crecimiento puede testimoniar, a veces, las políticas erróneas del pasado
antes que las buenas políticas del presente. En consecuencia, no es razona-
ble esperar en los países altamente desarrollados una tasa tan alta de creci-
miento como la que puede alcanzarse en los países donde la utilización
efectiva de los recursos fue impedida durante mucho tiempo por obstáculos
legales e institucionales.
Por lo que he observado en el mundo, la proporción de personas
privadas que están preparadas para ensayar nuevas posibilidades —cuando
éstas parecen prometer mejores condiciones, y cuando sus congéneres no
se lo impiden— es muy similar en todas partes. La tan lamentada ausencia
de un espíritu de empresa en muchos de los países nuevos no es una
característica inalterable de los habitantes individuales, sino la consecuen-
cia de las restricciones que ejercen sobre ellos las costumbres e institucio-
nes existentes. Por esta razón, sería fatal que en tales sociedades se permi-
tiese que la voluntad colectiva dirija los esfuerzos de los individuos; el
poder del gobierno, en cambio, debiera confinarse a defender a los indivi-
duos de las presiones de la sociedad. Tal protección de las iniciativas y
empresas individuales solamente puede lograrse mediante la institución de
la propiedad privada y el conjunto total de las instituciones libertarias con-
tenidas en la ley.