JOHN HERSCHEL

Jeferson Alexander Barbarán Parra

Su nombre completo fue John Frederick William Herschel, nació en Slough, Reino Unido el 7 de marzo de 1792. Fue uno de los mas célebres astrónomos y matemáticos ingleses. Sus padres fueron el gran astrónomo Sir William Herschel, descubridor del planeta Urano, y su madre fue Mary Baldwin Pitt, hija de un rico comerciante. Desde pequeño recibió instrucción musical dada por su padre y su tía, así aprendió a tocar el órgano y también se impregnó de los fabulosos secretos de la astronomía y otras ciencias gracias a lecciones que le daban su padre y su tía. A pesar de todos estos saberes, tuvo muchas dificultades para adaptarse a las instituciones donde fue ingresado por sus padres. Al final estudió en el Eton College, y luego ingresó al St. John's College de la Universidad de Cambridge, donde conoció y se hizo amigo de otros científicos brillantes de Inglaterra, tales como el matemático Charles Babbage y George Peacock. Junto a ellos, en el año 1812 fundaron la Analytical Society, con el objetivo de introducir los métodos de análisis matemático desarrollados en Europa, a los centros universitarios de Inglaterra. Se graduó con honores en el año 1813 de matemáticas. 

 

Luego de graduarse, Herschel fue elegido socio del St. John's College y fue elegido miembro de la Royal Society. En el año 1814, decidió estudiar leyes, pero a los pocos meses se dio cuenta que estaba mas capacitado para ejercer la investigación científica y matemática, y regresó a Cambridge, donde se integró a la planta de docentes. Junto a su amigo Babbage, intentaron convencer a la comunidad científica británica que la notación de Leibniz para el cálculo diferencial era más adecuada que la de Newton. Dos años después, Herschel decidió ahondar en los conocimientos astrónomicos que había heredado de su padre y su tia cuando era pequeño y se fue a vivir con él, convirtiéndose en su principal ayudante. En esta epoca, John aprendió a construir telescopios, y completó muchos de los estudios de su padre. 

 

Alcanzó prestigio rapidamente entre los astrónomos más brillantes de Inglaterra, hasta tal punto de convertirse en uno de los impulsores de la Astronomical Society. A su vez, daba grandes pasos en el desarrollo de la óptica, que mas tarde también le permitiría desarrollar la fotografía. También realizaba investigaciones matemáticas, que le otorgaron la medalla Copley de la Royal Society. Fue nombrado Sir por la corona en 1831.

 

Tuvo tres hijos y nueve hijas, de los cuales Alexander Stewar Herschel también fue astrónomo. Herschel murió en Kent, Reino Unido, a sus 79 años, el 11 de mayo de 1871 y fue sepultado en la Abadía de Westminster en Londres.

BIOGRAFÍA

Este hombre no solo hizo grandes aportes en la astronomía, sino que hizo aportes en muchas ramas de la ciencia, entre los cuales destacan los siguientes:

 

  • John Herschel fue quien introdujo el uso de la fecha juliana en la astronomía e inventó la cianotopia, que es una técnica de procedimiento fotográfico monócromo que conseguía una copia en un color azul de Prusia.
  • Descubrió las órbitas elípticas de las estrellas dobles, y demostró que las leyes de Newton también se aplican para estos sistemas.
  • Realizó una cartografía completa de los dos hemisferios celestes. El hemisferio norte lo realizó desde Inglaterra, y para el hemisferio sur, realizó un viaje a Sudáfrica.
  • Herschel también fue el primero en imprimir fotografías en placas de vidrio cubiertas con emulsión de plata, e inventó en 1839 (al mismo tiempo que Fox Talbot, pero independientemente de él) el papel fotográfico.
  • Interesado en las estrellas dobles, llegó a contabilizar más de diez mil; además, se consagró a la detección del paralaje de las estrellas fijas, lo que, según sus especulaciones teóricas, habría de permitir calcular sus distancias y demostrar de un modo experimental que la Tierra giraba alrededor del Sol
  • También estudió a fondo los satélites de Saturno, y se ocupó de poner nombre a los siete que se conocían en su época. Se trata de Mimas, Encelado, Tetis, Dione, Rea, Titán y Yapeto, nombres tomados de los apelativos de los titanes de la mitología griega (hermanos del dios Cronos o Saturno). Además, propuso los nombres para cuatro satélites de Urano: Ariel, Umbriel, Titania y Oberón.

APORTES

CIENTÍFICOS

Tratado de Astronomía(1833)

Discurso preliminar sobre el estudio de la filosofía natural.(1830)

Herschel a lo largo de su vida escribió al rededor de 15 obras, entre las cuales destacan las siguientes:

Lecturas familiares sobre materia científica.(1866)

Telescopio.(1861)

OBRAS

Contornos de la astronomía.(1878)

Catálogo General de Estrellas y Nebulosas.

En el año 2014, la serie Cosmos: A Spacetime Odyssey, en uno de sus capítulos se hace mención a William Herschel y a su hijo  John Herschel. En esta parte, ambos se encuentran caminando bajo un cielo estrellado y William instruye a su hijo sobre astronomía, y tienen la siguiente conversación:

 

 "...

- Papá, ¿tú crees en fantasmas?
- Oh, sí, hijo mío.
- ¿De verdad? No lo habría imaginado.
- Oh, no… No en los fantasmas de tipo humano, no, en absoluto. Mira hacia arriba, hijo mío y observa el cielo lleno de ellos.
- ¿Las estrellas, papá? No te sigo.
- Cada estrella es un sol tan grande y tan brillante como el nuestro. Solo imagínate lo lejos que te tienes que ir para que el sol parezca tan pequeño y tan apagado como una estrella. La luz de las estrellas viaja muy rápido, más rápido que cualquier otra cosa, pero no infinitamente rápido. A la luz le lleva tiempo llegar hasta nosotros. En el caso de las estrellas más cercanas, su luz tarda años en llegar, la luz de otras tarda siglos. Algunas estrellas están tan lejos que su luz tarda eones en llegar hasta nosotros. Para cuando la luz de algunas estrellas llega hasta aquí, ya están muertas. De esas estrellas, solo vemos sus fantasmas."

 

 

"A Sky Full Of Ghosts"